RAI

Alexander Bodon, 1961

Terug in de tijd 

In 1893 wordt de Rijwiel Industrie (RI) opgericht als belangenvereniging van ondernemers op de snelgroeiende markt van fietsen en auto’s. Deze belangenvereniging organiseert tentoonstellingen, die aanvankelijk plaatsvinden in het Paleis voor Volksvlijt. Vanaf 1921 heeft de RI, ondertussen omgedoopt in Rijwiel Automobiel Industrie (RAI), beschikking over een eigen gebouw aan de Scheldestraat. Deze huisvesting blijkt na de Tweede Wereldoorlog te klein, waarop wordt besloten om over te gaan tot nieuwbouw aan het Europaplein. In 2015 krijgt het complex de status van Rijksmonument.  

Uitkijken op het Beatrixpark
Het huidige congres- en evenementcomplex aan het Europaplein, ontworpen door Alexander Bodon, wordt op 2 februari 1961 geopend en staat symbool voor de nieuwe tijd. Het programma voorziet in een grote zaal, een kleine zaal, zes vergaderzalen en uitgebreide foyerruimte. Tot 1989 is Bodon verantwoordelijk voor de aanpassingen aan het L-vormige complex. Het deel van het gebouw dat direct aansluit op de expositiehallen heeft een betonnen draagstructuur, het overige gedeelte is opgetrokken uit staal. Bij de invulling daarvan heeft de ruimtelijke continuïteit centraal gestaan. Het voornaamste uitgangspunt is dat van binnenuit de fraaie situering aan de rand van het Beatrixpark zichtbaar moet zijn. Daarom is de constructie zo ijl mogelijk gehouden, zijn de vloerniveaus binnen en buiten vrijwel gelijk, en hebben beide zalen en de grote foyerruimte wanden met glas van vloer tot plafond. 

Van uitbreiding naar uitbreiding
In 2009 wordt Elicium opgeleverd, een elf-laagse uitbreiding van de RAI met een nieuwe expositieruimte, kantoren en vergaderruimtes, ontworpen door Benthem Crouwel Architekten. Zij zijn daarnaast verantwoordelijk voor latere uitbreidingen zoals het Amtrium en de multifunctionele parkeergarage aan de zuidkant van het complex. De eerste verdieping van deze parkeergarage kan naast parkeerruimte ook gebruikt worden als ruimte voor conventies en tentoonstellingen. Met deze uitbreidingen heeft Benthem Crouwel Architekten de taak van Bodon overgenomen waarin zij verantwoordelijk zijn voor iedere aanpassing aan het RAI-complex. Anno 2021 bevat het complex 12 multifunctionele zalen, één balzaal, drie onderling verbonden conferentiecentra, 70 conferentie- en vergaderruimten, twee auditoriums en vijf restaurants. Daarnaast is het Nhow hotel direct naast het complex gesitueerd waardoor er een on site hotel aanwezig is.  

Lieke Haan